Working abroad: Harris in Barcelona

Aan de start van zijn dagelijkse call met de Belgische collega’s krijgt Harris Van der Stighelen steeds hetzelfde te horen: “Geen woord over de stralende zon vandaag.” Hij is de afgelopen 2 jaar in het zonovergoten Barcelona beland door zijn goesting voor life abroad. Net voor zijn terugkeer naar België, spraken we hem over zijn studies en eerste werkervaringen. Na een verlengde masteropleiding in Berlijn begon de oud-Ekonomikapraeses uit te pluizen wat zijn opties waren: “Ik dacht, ik ben nog jong, dus het is nu het moment….’” Er zijn zoveel internationale programma’s waardoor jongeren, al dan niet tijdelijk, naar het buitenland kunnen gaan. Harris zocht marketing- en sales jobs bij bedrijven die hij kende en die natuurlijk aansloten bij zijn interessegebied: technologie.


Zo kwam hij bij Hewlett Packard Enterprise terecht als Inside Sales Account Manager. “Enerzijds focus ik op opportunity building waarbij ik nieuwe klanten overtuig om bij HPE te komen en anderzijds staat relationship management met de bestaande klanten centraal.” De link met België is hier allesbehalve verloren gegaan: hij staat in voor het beheer van zo’n 120 Belgische klanten, gaande van hele grote bedrijven tot kleine kmo’s, en staat dagelijks in contact met zijn collega’s die vanuit België zelf opereren.


Een internationale melting pot


Of Harris een job in het buitenland als een extra uitdaging ziet? Ja, maar niet per se omdat het een ander land is. “Stel dat je je hele leven in Brussel woont en plots naar Leuven verhuist: dat is ook een uitdaging.” De grootste uitdaging was voor Harris vooral het starten in het midden van de coronapandemie. “Ik werd volledig digitaal opgeleid en heb de eerste zes maanden geen stap in het kantoor binnengezet.”


Doordat Barcelona de Europese sales hub van HPE is, is het werk een internationale melting pot van zo’n dertigtal nationaliteiten. Zo bestaat Harris’ twaalfkoppig Belux-team uitsluitend uit Belgen en Luxemburgers. Hoewel hij vooral hecht samenwerkt met zijn team, worden lunchpauzes en activiteiten, zoals trainingen, gecentraliseerd. “Daardoor leer ik dus veel mensen van een andere nationaliteiten kennen. Dat is net het interessante aan deze job.” Ook buiten het werk staat Harris vooral in contact met internationals: “Er zijn in de stad een heleboel internationale communities waar like-minded mensen elkaar leren kennen en hun netwerk uitbouwen.”


Hola supermercado


Van praktische dilemma’s werd Harris gespaard: zijn werk regelde zowel de verhuis als de nodige documenten. Zo moest hij zich geen zorgen maken over zijn Spaanse ID, werkvergunning of domiciliëring… “Ik had een heel goede begeleiding vanuit het werk. Enkel het werkcontract was even schrikken: dat was ook volledig in het Spaans.”


Toch was het voor Harris niet zo moeilijk om aan de taal te wennen. In het begin sprak hij vooral Engels maar na een tijdje zocht hij meer uitdaging door in het dagelijkse leven ook Spaans te spreken. “In de supermarkt, op restaurant of bij nieuwe mensen probeer ik gewoon Spaans te spreken. Maar die keuze ligt volledig bij jezelf.” Naar een internationale stad zoals Barcelona kan je probleemloos verhuizen en enkel Engels spreken.


Wat had hij graag vooraf geweten voordat hij naar Barcelona verhuisde? Dat het hoger gelegen gedeelte van Barcelona ook enorm veel toffe buurten heeft. “Ik woon nu in het toeristische oude stadsgedeelte. Dat is the place to be, maar toch hebben de hoger gelegen buurten ook hun charmes. In de buurten Gràcia en Eixample bijvoorbeeld is de focus veeleer lokaal dan toeristisch: erg veel mooie squares en bars naar hartenlust. Maar die buurten zijn minder gekend.”


Sociaal, buiten, actief


“In het weekend zit ik geregeld op een zonnig terras koffie te drinken. De stad is ook omgeven door een grote bergpas waar we vaak met vrienden of als teambuilding gaan wandelen. Het geweldige uitzicht… Dat is in België gewoon ondenkbaar!”


Ook op cultureel vlak verschilt Barcelona enorm van België: in Spanje gaan de mensen gewoonlijk pas eten rond negen á tien uur ‘s avonds. Bovendien is de mindset in Barcelona meer op het buitenleven gericht en betaal je voor dezelfde tapasschotel een heel pak minder dan in België.


Van de kiesweek naar sales: Ekonomika is dé leerschool


Zijn tijd aan onze Leuvense Faculteit Economie en Bedrijfswetenschappen? Daar kijkt Harris heel positief op terug. Hij zou wel meer van het internationale leven geproefd willen hebben door een master in het buitenland te overwegen en meer te focussen op talen. “Zeker in een internationale omgeving zoals Barcelona zie ik daar de benefits van in.”


Waar hij vooral veel heeft bijgeleerd, is studentenvereniging Ekonomika. Zo bleek het organiseren van de kiesweek erg waardevol voor zijn sales-job: het bouwen van relaties staat bij beide centraal. “Samenwerken met anderen, de drive om projecten te leiden en mezelf uitdagen… Dat zijn allemaal zaken die ik bij Ekonomika heb geleerd.” Met zijn mede-alumni heeft hij bovendien nog steeds een goede band: “Dat is ook één van de redenen waarom ik terugkeer naar België. Hoewel ik veel nieuwe vriendschappen heb gesmeed in Barcelona, mis ik toch mijn vrienden in België.”


Mijn gouden raad: spreek ervaring aan!


Harris’ gouden raad voor studenten of alumni met interesse om in het buitenland te werken is simpel: durf mensen met buitenlandse ervaring aan te spreken. Zelf werd hij ook al benaderd via LinkedIn om even zijn ervaring te delen. “En dat doe ik met plezier.” Hij is bovendien niet de enige: “De meeste personen delen graag hun ervaring met je, ook al kennen ze je niet persoonlijk.” Volgens hem vorm je een zo goed mogelijk beeld van je verwachtingen en mogelijkheden door met meerdere mensen erover te spreken. Of je Harris mag contacteren voor vragen of een rondleiding? Sí!



Morgane Schelkens & Righard Bruyns


Harris Van der Stighelen (1996) studeerde af als master TEW aan KU Leuven om vervolgens een extended master af te ronden aan Humboldt Universitat zu Berlin. Van 2015-2018 was hij actief bij Ekonomika, het laatste jaar als praeses van het 88e werkingsjaar. In 2020 begon hij meteen na zijn studies bij Hewlett Packard Enterprise in Barcelona als Inside Sales Account Manager. Hij is intussen net terug in België en werkt binnen hetzelfde bedrijf nu als Solution Business Manager.





322 weergaven

Recente blogposts

Alles weergeven